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標題:    亞馬遜的終極目標:讓Alexa統治世界     點閱:47   2018/1/11 下午 03:46:11
亞馬遜的終極目標:讓Alexa統治世界
亞馬遜的終極目標:讓Alexa統治世界

【獵云網(微信號:ilieyun)】1月11日報道 (編譯:Loci)

當亞馬遜在2014年推出語音助手Alexa時,他們不過是想做一個實驗。Alexa起初是搭載在智能音箱Echo上,而Echo本身也是亞馬遜毫無預警推出的一款比較“隨意”的產品。不料Echo大受好評,幾百萬消費者的家中都用上了智能音響。這次成功讓亞馬遜的野心迅速地膨脹了起來,讓公司看到了新的商機和方向:打造一款全新的萬能語音計算平臺,無論用戶在什么時間、什么地點或是在做什么事情都能派上用場。

于是亞馬遜成立了兩個團隊,其中一個負責繼續開發Echo系列產品,例如Echo Spot、Show、Dot、Plus等等,另一個則專攻Alexa。蘋果和谷歌也逐漸表現出了合作的意向,而亞馬遜對于這些品牌來者不拒。亞馬遜知道,單靠Echo系列設備還成不了大氣候;而且,僅憑亞馬遜一己之力,無法開發出滿足所有人的產品。于是,亞馬遜建立了新部門Alexa語音服務(以下簡稱AVS),專門負責開發各種硬件和軟件,而這些產品的開發宗旨只有一個:把Alexa搭載到所有東西上,從電風扇到電燈泡、電冰箱甚至是轎車等一切物品。

該部門負責人Priya Abani說道:“我們的目標就是,無論在什么地點、用什么設備,用戶都能召喚Alexa。我們的愿景就是一個Alexa無處不在的新世界。”

多虧了過去幾十年來處理器效率的提高、寬帶的普及和電子設備價格的下降,現在幾乎任何東西都能聯網。因此亞馬遜所想的“無所不在”的定義在過去幾年里也上了好幾個層次。轎車、卡車、自行車,這些自然不必多說。你家里所有的家電、開關、電燈和家具,甚至是你的衣服、鞋子和珠寶都能聯網,而亞馬遜想讓Alexa存在于物聯網上的每一件物品中。

亞馬遜的終極目標:讓Alexa統治世界

圖:亞馬遜Alexa的開發工具包之一。設備生產商購買后就可以自行開發語音控制產品。

目前為止,亞馬遜聲稱市場上存在的第三方的Alexa設備約有50種,例如Ecobee智能恒溫器和Eufy Genie智能喇叭。這就是AVS團隊過去兩年來的主要課題——進一步完善語音系統和工具,增加市場上搭載了Alexa系統的產品數量。而科技巨頭之間就語音助手市場的霸主權的爭奪戰也日益激烈,為此亞馬遜組成了自己的“特種部隊”。

即插即放

當Abani在2016年加入亞馬遜時,她發現,自己每次和同事的對話內容好像都一樣:所有人都想在產品中加入語音控制功能,但沒有人知道怎么做。據Abani回憶,“剛來的四個月里,我每天的日程就是和各種商業開發團隊開會。”來客中有恒溫器公司,他們知道怎么恒溫但不知道怎么語音認證;也有燈光設備公司,精通于LED卻對麥克風陣列一無所知。而亞馬遜在這些方面是個不折不扣的老司機,因為在開發Echo系列的時候這些問題他們都已經遇到過了。

Arbani表示:“我的工作就是摸清語音控制功能所需要的所有部件,把它們包裝成一套工具包然后再推向市場。”Abani和她的同事們推出了語音控制開發工具包,其中囊括了所有需要的零件和軟件,他們甚至還和因特爾合作推出了支持Alexa的CPU。

兩年后的今天,如果你想在你的產品上搭載Alexa,你只要買點材料就可以。亞馬遜推出了幾種開發工具包,每一塊價格為幾百美金,針對的產品類型各有不同。亞馬遜推出的第一款開發工具包采用了兩個麥克風,但在新版中就用了七個,和Echo一樣采用了環狀排列。

“我們的開發工具包無論是麥克風陣列、算法技術還是喚醒引擎都和Echo一樣。如果有哪家公司想做出性能和功能都和Echo類似的產品,用我們的開發工具包就行了。”來自AVS團隊的一位產品經理Al Woo拿起Alexa開發工具包說道。他手中的東西不過是一塊接滿電線的主機板,但Alexa已經在上面運行了。有了這個,開發者在半小時內就能把Alexa整合到自己的產品中。

在開發工具包中,亞馬遜還提供了可搭配使用的麥克風和處理器購買指南。這套工具包為開發者省去了很多麻煩,廠家也不必再聘請語音認證專家或是嘗試上千個不同的麥克風。只要用了工具包,建立原型或是測試設備可以比從前快得多。亞馬遜想打造可以用在任何設備上的“即插即放”語音硬件。任何人都能買這套開發工具包,制作自己的產品,下載Alexa軟件,無需亞馬遜或其他專家幫忙。

只要你想,就連新手也能做出可語音控制的產品。可能直到你產品在店里上架,亞馬遜才知道有這樣一款產品也用了Alexa。

亞馬遜的終極目標:讓Alexa統治世界

圖:GE推出的Sol LED 智能燈,內嵌Alexa語音助手。

不過在目前階段,采用Alexa語音助手的產品仍然需要亞馬遜參與開發。當然在現在階段這并無不妥,畢竟亞馬遜也在摸索階段。亞馬遜正和Sonos等幾家合作方研究如何完善Alexa的音樂功能,然后將該功能提供給未來的合作方。AVS團隊同時還在開發Alexa手機配件工具包(以下簡稱AMAK),將Alexa融合到更多設備中。有了AMAK,耳機和智能手表等藍牙設備就能通過智能手機連接到Alexa。Alexa還即將出現在PC上,采用與Echo相同的遠場語音認證技術。所有需要的軟件和信息都能在亞馬遜網站上找到。

目前階段,亞馬遜還有一個課題,那就是保證Alexa在每一臺設備上都能正常運行。雖然開發工具包和軟件都有了,但其他廠家在加入Alexa時依然會碰到很多問題。因此亞馬遜認為,他們必須做最后的改善,保證Alexa的體驗在任何設備上都不會打折扣。亞馬遜團隊指導,如果人們用Alexa時體驗不佳,用戶不會怪罪于麥克風陣列或是環境音系統;他們只會說Alexa不行。AVS副總裁Pete Thompson表示:“我們不想在任何智能設備的用戶評論中看到Alexa運行的好不好。我們要的效果是:只要能用Alexa,就肯定運行得好。”

Junior Rover

說道Alexa的性能,我們必須提到JR。JR是Junior Rover的縮寫,是一種用來測試第三方設備上Alexa運行狀態的定制機器人。JR是一個體格嬌小、呼呼作響的機器,機身橙色,四個輪子上安裝了可承重22公斤、向上延長到1.8米的平臺。

運行JR的辦公室是亞馬遜硬件組實驗室126,這是一間沒有窗戶的隔音室,在森尼維爾市的辦公樓中。就在這里,亞馬遜開發出了Echo,如今AVS團隊正在把Alexa推廣到全世界。如果沒有這么多保安和亞馬遜獨有的酷炫風格,這地方看起來和硅谷隨處可見的普通辦公園別無二致。

每當一臺搭載了Alexa系統的設備被送到亞馬遜時,它會直接被運到JR實驗室。負責人會把JR連上微軟Surface電腦,然后JR會開始和設備“聊天”。JR會沿著地板上的磁性膠帶移動,每次在幾個同樣的點停下。每次停下,放在JR機身平臺上的音響就會給測試設備下達一兩個指令,例如:Alexa,牙買加的首都是哪里?Alexa,《坎特伯雷故事集》的作者是誰?測試中會用到22中不同的聲音,以不同音量、不同語言和口音向Alexa發出指令。

在房間的另一端還會有一臺MacBook連著另一臺音響播放白噪音,或是模擬廚房聲音,看測試設備是否會受到影響。每個問題和答案都會被記錄并打分。這是一個深度和廣度兼備的測試,目的就是看這臺設備在用戶家中是否能被正常使用。從前還沒有JR的時候,這項測試是由亞馬遜員工人工完成的。測試員需要親自實施整個測試,親自組裝設備并錄音每一段問答,每次測試都會耗時三天以上。但JR可以不顧日夜、一周七天工作,無需休息也不會生病,甚至不用上廁所。有了JR以后,測試時間被縮短到了六個小時。亞馬遜正在打造更多類似于JR的機器人和測試車載Alexa的設備,當然以后還會有更多種類。

實驗室的每一面墻上都展示著搭載了Alexa的已有產品。這個房間里有許多個音響,有恒溫器,有不明覺厲的點燈,還有機器人Lynx。這個實驗室是Alexa的天下,它無所不在,存在于每一件物品中。這建房間還只是個起點。亞馬遜想讓Alexa變得更好,讓它充斥你生活中的每一個角落,讓它成為你生活中的必需品。為了實現這個目標,就算要讓Echo和哪個冰箱生產商競爭,亞馬遜也在所不惜。因為只要這些產品用到了Alexa,亞馬遜就永遠是贏家。

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